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Cómo los medios sociales salvaron vidas

Facebook, Twitter e incluso MySpace están típicamente asociados con divas adolescentes que detallan cada faceta de sus vidas triviales, ya sea en un texto terriblemente mal escrito o a través de imágenes incómodas que hacen que la mayoría de los padres se arrastren por la piel.

Pero lo que ganó su popularidad inicial como una plataforma puramente de entretenimiento y redes de contactos se ha convertido en mucho más. Se estima que el 66% de la población adulta está conectada a al menos una red social.

Mientras que la mayoría de estos sitios siguen siendo en su mayoría juegos de Farmville y actualizaciones de estado, más y más organizaciones e individuos están comenzando a aprovechar el poder detrás de la máquina de medios sociales para salvar vidas activamente.

¿Por qué es esto?

Piense en ello por un momento, siempre y cuando tenga algún tipo de señal en su teléfono inteligente o en un punto de acceso público en su computadora portátil, con sólo pulsar un botón puede hacer saber a todos sus amigos y familiares que usted está bien después de un desastre.

Los sitios de noticias y las agencias de emergencia como FEMA a menudo están envueltos en tanta burocracia que para el momento en que se divulga cualquier información nueva puede que ya no sea relevante o demasiado tarde para ser de utilidad real.

Es un buen ejemplo:

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2011, Tailandia fue golpeada por la peor inundación que el país había visto en 60 años. Las aguas de la inundación se desplazaron desde las zonas septentrionales de Tailandia hasta el centro del país, golpeando gran parte del campo y, finalmente, Bangkok.

Durante este tiempo, la información proporcionada por los canales oficiales del gobierno y los periódicos eran a menudo contradictorios. Un día las autoridades afirmaron que Bangkok estaría a salvo, y al siguiente que no lo estaba. La lectura de los periódicos a menudo sólo dio lugar a especulaciones.

Twitter se convirtió en una de las mayores fuentes de información disponibles en todo el país. Diferentes partes de Tailandia y diferentes áreas de Bangkok usaron Twitter para anunciar qué áreas eran seguras y cuáles no.

Una serie de videos que explican la seguridad básica de las inundaciones, como por ejemplo cómo no electrocutarse mientras se toca el agua, fue producida por organizaciones de seguridad y difundida a través de Twitter.

Los residentes locales recuperaron la holgura dejada por las agencias de noticias al transmitir qué áreas eran seguras, cuáles necesitaban ayuda y otra información importante.

Las inundaciones en Tailandia son sólo un ejemplo de cómo los medios de comunicación social pueden ser un sistema de alerta de emergencia eficaz, pero hay que dejar claro que este tipo de medio no es a prueba de tontos y sigue siendo susceptible a las acciones de individuos con malas intenciones. En la neblina digital en la que vivimos, es muy fácil que un mensaje de 140 caracteres se convierta en una bola de nieve en un frenesí mediático. Todo lo que hay en Internet necesita ser tomado con un grano de sal

Este tipo de actualización casi instantánea se está volviendo cada vez más popular entre las personas, pero las Organizaciones de Manejo de Emergencias son lentas en utilizarlas. Aunque con la lentitud de sus reacciones en general, esto no debería ser un shock para nadie.

La Cruz Roja es pionera en la utilización de los medios de comunicación social y recientemente ha lanzado una plataforma de monitoreo de los medios de comunicación social -la primera de su tipo- no sólo para compartir consejos de seguridad, sino también para animar a la gente a utilizar las herramientas sociales para prepararse mejor para los desastres.

Han atacado ciudades como Dallas, Texas, para probar un sistema de alerta de emergencia que advierte a los seguidores en Twitter sobre los aterrizajes de tornados en el área. Este es el primer paso en lo que considero uno de los caminos futuros para la gestión de emergencias y la respuesta a las mismas.

Dicho esto, el uso de los medios de comunicación social para la gestión de desastres y como sistema de alerta temprana por parte del gobierno está todavía en sus comienzos y tiene un largo camino por recorrer y muchas pruebas antes de que se convierta en un sistema fiable, pero está llegando a su fin.

Aunque todas estas pruebas pueden tardar años en completarse, el mayor activo que tienen los medios sociales en la actualidad es la recuperación de desastres y las donaciones benéficas.

Hay cientos, si no miles, de páginas de Facebook dedicadas a causas benéficas y a promover temas que realmente importan.

Tomar por encima de la influencia, por ejemplo. Su página de Facebook fue establecida como parte de la Oficina de Política Nacional de Control de Drogas de la Casa Blanca. Fue creado para que los adolescentes que están siendo presionados a consumir drogas y alcohol tengan un lugar seguro para conectarse en línea. Esta página, con 1,8 millones de gustos, sirve como una comunidad virtual para que los adolescentes, que con frecuencia se sienten aislados y solos, puedan conectarse con otros como ellos y crear una red de apoyo disponible las 24 horas del día.

Las pequeñas organizaciones sin fines de lucro que no pueden permitirse la publicidad que las organizaciones más grandes pueden ahora son capaces de llevar su causa a Facebook para difundir su mensaje sin necesidad de un fondo multimillonario de publicidad… Cientos de activistas de animales también llaman a Facebook su hogar, desde pequeños refugios locales hasta la ASPCA. La clave para la supervivencia financiera de muchas de estas organizaciones benéficas es la visibilidad y Facebook proporciona el medio por el cual la visibilidad y el alcance de estas organizaciones pueden extenderse exponencialmente.

Independientemente de que la causa sea ampliamente conocida o no, hay acceso inmediato a 900 millones de usuarios, 155 millones de los cuales viven en los EE.UU. solamente. Pero Facebook no es el único medio por el que las organizaciones benéficas pueden llamar la atención. Twitter también proporciona una sensación de inmediatez para las causas benéficas.

El terremoto de Haití en 2010 y el tsunami japonés de 2011 son, lamentablemente, ejemplos perfectos del poder de Twitter. Mientras que las acciones de Facebook se ven estimuladas principalmente por las publicaciones y actualizaciones de familiares y amigos, las celebridades utilizaron Twitter para llegar a sus multitudes de fans y pedirles ayuda. Al twittear a sus fans para pedirles donaciones, los fondos llegaron a la Cruz Roja y a otras organizaciones que luchan por ayudar a las víctimas de la catástrofe.

Mientras que Facebook y Twitter son vistos tan a menudo como una pérdida de tiempo, cuando se utilizan correctamente, pueden convertirse en el motor de muchas buenas causas que de otro modo se extinguirían.

En todo el tiempo que pasaste jugando y disfrutando de las fotos, ¿habrías pensado alguna vez que Facebook podría salvar la vida de otra persona o incluso la tuya?

Si los lugares que promueven la investigación y el estudio de nuevas enfermedades o la recuperación de áreas devastadas por desastres pueden continuar sus esfuerzos sin que la mayoría de los fondos donados se destinen a más publicidad, ¿cuántas vidas más se podrían salvar?

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