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Cómo prepararse para un apagón

Cuando una tormenta invernal masiva causó apagones generalizados en la costa este, Bethesda, Maryland, salió de la tormenta sin perder electricidad. Cientos de otras ciudades fueron menos afortunadas, o mejor dicho, menos preparadas.

Durante semanas, los meteorólogos habían estado advirtiendo sobre las tormentas invernales que se acercaban y que traían temperaturas extremadamente frías, nieve, viento y hielo a Norteamérica. Las tormentas se asociaron con un remolino vórtice polar que descendía del Polo Norte, arrastrado hacia el sur por la corriente de chorro. Entre diciembre y febrero, pasaría por Canadá y cubriría gran parte de los 48 estados más bajos. Las temperaturas bajaron tanto que los meteorólogos llamaron al patrón meteorológico un «vórtice polar».

En dos fases principales, estas tormentas de hielo frío causaron estragos en la costa este y en el medio oeste superior. Millones de personas perdieron energía eléctrica y se atribuyeron varias muertes relacionadas con el clima. Los efectos de este sistema de tormentas todavía se estaban sintiendo en marzo y los costos de los daños superaron los 5.000 millones de dólares.

En febrero, la segunda gran tormenta del vórtice polar se abatió sobre el continente. A medida que la tormenta se extendió, causó temperaturas bajo cero que dejaron los paisajes congelados durante más de mil millas.

La gente que vivía en su camino se agazapó para aguantar. Muchos pensaron que pasaría en un día o dos. No lo hizo. Duraría tres meses y abarcaría una amplia zona de los estados del noreste. Parecía crecer cada hora y se convirtió en el peor desastre económico causado por el clima desde el huracán Sandy.

El frente de la tormenta provocó una rápida caída de las temperaturas, que a menudo bajaron de 45 a 50 grados en pocas horas. Además, el choque del frente extremadamente frío con aire más suave creó condiciones ventosas que hicieron que la nieve se amontonara a 62 mph y se convirtiera en enormes derivas que se sumaron al índice de miseria de la zona.

Millones de personas y cientos de comunidades consideraron que sus planes y preparativos eran tristemente insuficientes para hacer frente a las condiciones climáticas que estaban experimentando. Todo en el camino del vórtice polar comenzó a congelarse y a cubrirse de hielo. Las altas temperaturas diurnas cayeron hasta 50°F durante la noche. Árboles, ramas y arbustos se congelaron, y líneas eléctricas y telefónicas cubiertas de hielo. Las ramas y las ramas comenzaron a romperse y cayeron bloqueando las calles y los caminos de entrada. Cuando cayeron sobre cables caídos y cubiertos de hielo, causaron que muchas líneas eléctricas se rompieran y la energía eléctrica comenzó a apagarse en cientos de comunidades. Finalmente afectó a más de 187 millones de personas en América (60,1% de la población).

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nevada, el hielo y las bajas temperaturas sin precedentes causaron cierres de escuelas, cierres de oficinas gubernamentales, cierres de carreteras, cancelaciones de vuelos de aerolíneas y trenes varados a medida que el hielo y los ventisqueros bloqueaban los viajes. Muchos padres se vieron obligados a trabajar en casa o simplemente a quedarse en casa con niños en edad escolar y miles de negocios cerraron. Las comunidades emitieron emergencias de nieve que prohibían los viajes no esenciales en las carreteras. Las heladas temperaturas alcanzaron hasta el sur de la Florida subtropical.

Con más de la mitad del país congelado, las tuberías de agua se congelaron y las tuberías de agua de las grandes ciudades agrietaron las casas inundándolas y haciendo pistas de patinaje sobre hielo con patios y calles.

Sobrevivir al apagón

Más del 90% de los hogares estadounidenses tenían costos de calefacción más altos, especialmente los 12 millones de hogares estadounidenses que usaban propano para calefacción. No sólo era más caro, sino que se hizo más escaso, ya que los camiones de propano tenían dificultades de acceso, cuando no estaban bloqueados, por el cierre de las carreteras. Incluso las familias que quemaban leña en estufas y chimeneas se encontraron con que sus suministros disminuían rápidamente. Algunas personas tuvieron que pedir madera prestada a los vecinos. La mayoría no podía salir a las zonas boscosas para cortar los árboles que estaban abajo – la nieve era demasiado profunda.

Los ingenieros y electricistas de las centrales eléctricas se apresuraron a redirigir los caminos eléctricos para mantener la energía accesible y los equipos de reparación trabajaron en condiciones miserables, soplando nieve y frío intenso para tratar de volver a conectar las líneas eléctricas y restaurar la electricidad.

Los riesgos de congelación e hipotermia aumentaron para cualquiera que saliera con ese clima. Los equipos de reparación no podían seguir el ritmo de las fallas. El hielo lo cubría todo, se hacía más denso a medida que edificio tras edificio, comunidad tras comunidad, se oscurecía.

Los residentes que alardeaban de casas «totalmente eléctricas» de repente se encontraron sin calefacción en casas frías con tuberías de agua heladas y sin una forma obvia de mantenerse abrigados, excepto poniéndose capas de ropa pesada o saliendo de sus casas. Para muchos, la electricidad permaneció apagada durante dos semanas a temperaturas frías. Esto fue particularmente severo para las personas que vivían con dispositivos médicos que necesitaban energía confiable. Cuando se cortó la electricidad, necesitaban encontrar energía rápidamente. Sólo los servicios de emergencia y los sitios críticos tenían electricidad (usando generadores de emergencia). Pero los generadores en estos sitios críticos quemaban propano, diesel o gas natural, y mantenerlos abastecidos con combustible se convirtió en un problema. Cientos de camiones fueron llamados al servicio para mantener los tanques de combustible llenos para que estos generadores pudieran funcionar. La infraestructura eléctrica estaba fallando a sus ciudadanos. En medio de la crisis, no hubo tiempo para señalar con el dedo. Todos estaban demasiado ocupados tratando de sobrevivir. La evaluación de la culpa vendría después.

Y luego me enteré de lo de Bethesda, Maryland. Una residente de Bethesda compartió recientemente su experiencia de vivir allí durante esta tormenta de hielo de vórtice polar. Dijo que su área nunca perdió energía. Antes de que llegara el invierno, su compañía local de servicios públicos cortó árboles y ramas lejos de las líneas eléctricas y los postes. Cuando llegaron las tormentas de hielo, no se rompió ninguna línea eléctrica y la ciudad no perdió electricidad. Mientras que las ciudades a su alrededor se oscurecían, esta ciudad no perdía electricidad para sus residentes.

Bethesda es una comunidad no incorporada, rica y altamente educada, con 24.368 viviendas y una población de poco más de 63.000 habitantes. Abarca 13.2 millas cuadradas y es adyacente a las comunidades de Chevy Chase y Potomac. Estas y otras ciudades del Condado de Montgomery están gobernadas por un consejo del condado con nueve miembros del distrito. No hay ayuntamiento, alcalde ni concejo municipal. Bethesda es el hogar de los Institutos Nacionales de Salud y del Centro Médico Militar Nacional Walter Reed y la mayoría de sus residentes son profesionales.

Potomac Electric Power Company (PEPCO) es la principal empresa de servicios públicos que da servicio a Bethesda. En el otoño, el Consejo del Condado de Montgomery y PEPCO se reunieron para discutir las acciones que se podrían tomar para mantener el poder cuando el invierno comience. Los administradores del condado y la compañía eléctrica local fueron proactivos e inteligentes. Antes de que el tiempo empeorara, los equipos de servicios públicos rodearon Bethesda podando árboles y cortando la vegetación de las líneas eléctricas y los postes. Cuando llegó el primer vórtice polar helado, todas las líneas eléctricas estaban libres de ramas y de amenazas potenciales. Durante las tormentas, los residentes de Bethesda se mantuvieron calientes dentro de las casas bien iluminadas eléctricamente. La planificación previa por parte de líderes con visión de futuro evitó problemas de poder.

La mujer que me habló de su ciudad me dijo que se sentía extraño conducir alrededor de Bethesda y mirar a las oscuras comunidades del sur hacia Washington que no se habían preparado tan bien. Las Seis P aplicadas aquí bastante bien – La Planificación Previa Previene un Desempeño Bastante Malo.

Felicitaciones a Bethesda y a otras comunidades que se preparan antes de que ocurran las amenazas.

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